09 noviembre 2007

Un B-24 boliviano en Castle Air Museum

El Consolidated B-24 Liberator fue un bombardero pesado estadounidense producido en gran escala durante la II Guerra Mundial, -se construyeron más de 18000 aeronaves-, siendo utilizado por las fuerzas aéreas aliadas en muchos de los escenarios europeos y del pacífico. Si bien fue diseñado como bombardero, fue empleado en ocasiones como avión de patrulla marítima, bajo la denominación PB4Y en la US Navy. También existieron versiones de transporte bajo las versiones como C-87 o C-109. Seguramente el presente B-24 desarrolló importantes misiones, y habrá afrontado muchos riesgos, pero posee la particularidad de haber volado durante parte de su vida operativa en Bolivia, y actualmente se encuentra preservado en Castley, California.


El avión en cuestión fue fabricado por Consolidated-Vultee Aircraft Co.. Se trata de un modelo B-24M-5-CO, cuyo serial fiscal fue 44-41916. Provisto de cuatro plantas de poder Pratt & Whitney R-1830-65 radiales de 120 hp cada uno, transportaba una tripulación que variaba entre 8 a 10 miembros, desarrollando una velocidad de 300 mp/h, con un techo de operaciones de 30.000 ft y un rango de operaciones de 2.100 mi.
El B-24M-5-CO de Castle Air Museum fue entregado a la US Navy de la versión PB4Y-1, identificado como BuAer.90165. Fue asignado como avión patrulla y basado en MCAS Cherry Point, Carolina del Norte. Con el correr del tiempo fue convertido en transporte para el comandante del cuerpo de marina. La aeronave recibió modificaciones en su fuselaje, como la incorporación de ventanas laterales y una trompa sólida.
Finalizada la guerra, fue vendido a la empresa privada Salem Engineering como N5141N. El operador se proponía realizar con el aparato un viaje alrededor del mundo. Seguidamente ostentó los registros civiles N4K y N4907L.
A principios de la década de los años 50s, una gran cantidad de aeronaves a pistón quedaron en situación ociosa por la permanente oferta de la industria aerocomercial americana, y la superación continua brindaban las modernas tecnologías. Situación que hacía que se buscaran mercados donde colocar estas aeronaves desechadas por las guerras, y las empresas del país del norte. El presente B-24 encontró un lugar en el mundo: Bolivia, donde llegó a servir en el transporte de carga, incluso en servicio de transporte de carne vacuna.
La Compañía Boliviana de Aviación, con sede en La Paz, lo registró a su nombre el 22Mar51 como CB-76. Posteriormente fue transferido a la Bolivian Overseas Airways. Para ese entonces el sistema de registro aéreo en Bolivia había sido modificado, por ende la aeronave fue identificada como CP-576.
Entre 1973 y 1975 la aeronave fue desafectada del servicio para servir como fuente de repuestos. Quedando almacenada en el aeropuerto de El Alto de La Paz. A pesar de no encontrarse en condiciones de vuelo, el aparato fue transferido a manos de la empresa Frigorífico Reyes, con sede en La Paz Bolivia, en 1980. Desde 1982, los registros narran que su último propietario en territorio boliviano fue La Mercantil de Seguros, con sede en La Paz, Bolivia. Quedando la célula del aparato en un total abandono.
El avión fue recuperado en el La Paz, Bolivia y enviado por el transporte marítimo a Castle Air Museum. La restauración de la máquina demandó un trabajo intensivo y contó con la buena voluntad de los miembros del museo para devolver al avión su estado actual. En su preservación luce la configuración de bombardero de la época de la Segunda Guerra Mundial.

Datos de la Aeronave
cn. 5852 Consolidated PB4Y-1 Liberator44-41916 Code "RE-H" B-24M  ex USN PB4Y-1 Bu.90165N5141N N4K N4907L, CB-76 Compañía Boliviana de Aviación Mar51; Bolivian Overseas Airways, rr. CP-576. wfu. 73/75. Frigorífico Reyes. Preservado desde Jul92 en Castle Air Museum. Atwater, California.
Más información: Aquí & Aquí // Acceso al Castle Air Musem.