08 enero 2017

Los Avro 685 York C.1 de FAMA

Con la finalización de la Segunda Guerra Mundial, se gestó un acuerdo aeronáutico entre los Estados Unidos y el Reino Unido que estipulaba que los americanos destinarían sus esfuerzos a la construcción de aeronaves destinadas al transporte, para ser afectadas a las fuerzas armadas aliadas, mientras que los británicos concentrarían sus esfuerzos en el desarrollo de aviones bombarderos y cazas. Sin embargo, el nacimiento del Avro York fue una de las tantas excepciones a la regla del acuerdo mencionado. El York surgió inmediatamente después de la contienda bélica, convirtiéndose en uno de los tantos productos que intentaron encontrar un lugar donde pronto habría poco espacio. En 1942 se proyectaron los planos de un transporte cuatrimotor de gran autonomía. Estos trabajos se delinearon en la factoría de Avro emplazadas en la ciudad de Chadderton, cercana a Manchester. El modelo llevaba el número de proyecto 685, aunque con el paso del tiempo recibiría el nombre de York. El diseño, fue consumado en Feb42, a partir de la combinación de elementos heredados del modelo 683 Lancaster. A saber: las alas, la cola y el tren de aterrizaje, enmarcados dentro de un nuevo fuselaje de sección cuadrada. Vale recordar que el Avro Lancaster fue un modelo operado por la Fuerza Aérea Argentina, junto con los 691 Lancastrian y los 694 Lincoln, todos ellos surgidos de la misma factoría y que en el país llegaron a sumar 51 unidades de los distintos modelos.
El prototipo del Avro York, fue identificado con el serial LV626, (Avro 685 York I cn. 1200), siendo montado por el Departamento de vuelo experimental de la empresa en Manchester Ringway. Precisamente desde ese lugar voló por primera vez el día 05Jul42. Más tarde la producción de estos aparatos se mudaría a Yeadon, Leeds y con el tiempo a Woodford, Cheshire.
Respecto a sus plantas de poder, en inicio se evaluaron los motores Rolls Royce XX y los Bristol Hercules VI, pero hacia finales de 1943 se desarrolló una nueva versión de las plantas de poder Bristol, identificada como XVI, que dio lugar al York II. El avión predominantemente estuvo provisto por cuatro motores lineales Rolls Royce Merlin XX de 1.280 Hp. Otra de las mejoras introducidas fue la incorporación de una tercer deriva, con el objeto de compensar la superficie lateral adicional situada por delante del centro de gravedad.
Hay que citar que el York poseía para la época modernos elementos de confort a bordo. Su cabina estaba dividida en dos secciones, una delantera con capacidad para 6 plazas y una posterior con capacidad de albergar a 15 pasajeros. En la parte delantera de la nave se encontraban 2 toilets. Su cocina estaba equipada con un refrigerador, deposito para botellas, alacena de vajilla, 2 calienta platos, una parrilla y un hervidor. Todos los elementos descritos eran eléctricos.
El proceso de fabricación avanzó cansinamente a consecuencia del período beligerante que se desarrollaba. Como se citara anteriormente, primero se estableció la línea de montaje en Ringway y desde Oct45 en Yeadon. Los dos prototipos fueron entregados a la Royal Air Force destinados a desempeñarse como transporte VIP. Eventualmente uno de ellos era utilizado por el primer Ministro Winston Churchill y el Rey Jorge VI (aeronave LV633 "Ascalon"). Este avión estaba provisto especialmente con un salón de conferencias. Aunque vale mencionar que también las autoridades del Reino Unido han sabido utilizar aeronaves de la British Overseas Airways Corporation -BOAC-.
Seguidamente se entregaron los primeros cinco ejemplares de serie destinados al uso de la BOAC. Fuera de las isla británicas, el York obtuvo escaso éxito y colocándose pocos ejemplares. De estos, algunos pasaron por Argentina, país que, promediando los años cuarenta, vivía una etapa de reorganización de su política aerocomercial. Este proceso no favoreció las operaciones de los aviones británicos, dadas las alternancias que Argentina viviría en corto lapso, juntamente a la poco fiabilidad del producto en comparación con los aviones de fabricación americana. Respecto al Avro York se construyeron un total de 257 unidades, la última de las cuales se entregó el día 29Abr48. Y claro está, la mayor parte de estos tuvieron destino en usuarios ingleses.
En Abr46, la Cámara de los Comunes de Londres otorgó 13 licencias para la exportación de aviones con destino a la Argentina, que en total superaban las cien unidades de distintos modelos. Argentina era una plaza importante para el comercio británico, que siempre estuvo atento de lograr mercados para sus productos. La embajada Británica en Buenos Aires contaba con un agregado aeronáutico civil: Have Dyke, quien realizaba el lobby necesario para que las aeronaves de las islas obtuvieran un lugar en Argentina y en la región. Por ese tiempo la British South American Airways - BSAA había recibido varios Avro York en reemplazo de los Avro Lancastrian, que inmediatamente fueron destinados a los servicios entre Inglaterra y los diversos destinos servidos en Sudamérica.
A principios de Jul46 los medios de información notificaban que la empresa Flota Aérea Mercante Argentina había elevado una orden por tres Avro 689 Tudor y tres Avro 685 York. El primer modelo aun se hallaba en fase de proyecto. Se detallaba además que el monto de la operación ascendía a 500.000 Libras Esterlinas. Las aeronaves estarían destinadas a cumplir una ruta similar a la establecida por BSAA desde Buenos Aires a Lóndres. El itinerario pautado tendría escalas en Natal - Bathurst y Lisboa. Los York argentinos se diseñaron con una distribución interior con capacidad para albergar 21 pasajeros, y se estipulaba que podían estar en manos del operador sudamericano en solo dos meses.
Hasta tanto FAMA obtuviera aeronaves capaces de llegar a Europa, la transportadora nacional realizaba diversas evaluaciones para establecer un servicio aéreo al Viejo Continente. De esta manera se llevó a cabo un vuelo experimental con el Short Sanringham LV-AAQ bautizado "Inglaterra", el día 04Jun46 -ver Roll Out-. El hidroavión pertenecía a la compañía Compañía Argentina de Aeronavegación Dodero SA, siendo oportunamente alquilado por FAMA. La aeronave regresó a Buenos Aires el 27Jun46. Casi sin perder tiempo, el 04Jul46 se realizó un segundo vuelo, en este caso con el Sandringham LV-AAR "Brasil". Vale recordar que acabada la II Guerra Mundial, los enlaces a nivel mundial trataban de restablecerse con esmero. Concretamente, el escenario aeronáutico creció de modo vertiginoso ya que durante ese tiempo se registraron importantes avances técnicos, y las empresas buscaban salir a la conquista del Mundo. Por citar, KLM (ver Roll Out) e Iberia llegaron al país en 1946. La conexión regional con Chile también se intensificaría a partir de Dic46 al igual que otros destinos regionales.
La expansión de industria aeronáutica, particularmente de productos ingleses, estaba todo su apogeo, -ver Bristol 170-. Pero los productos del Reino Unido no gozaban de los beneficios de los aparatos construidos en la Unión. Incluso las empresas aéreas extranjeras circundantes utilizaban elementos de origen americano, que resultaban mucho más fiables. Aunque claro está, los mismos no estaban enteramente disponibles. Mucho menos para un país como Argentina que arrastraba la cosecha de rencores de la Segunda Guerra Mundial, sospechada a causa de su postura de pseudo-neutralidad, más cercana a las potencias del Eje que a la de los Aliados.
En Argentina, desde 1945 existía el proyecto de la empresa privada Dodero que contaba con cuatro Douglas DC-4. La apuesta, relacionada con una compañía naviera, llegó a sumar hasta nueve unidades de ese tipo, sin embargo no logró recibir la debida aprobación gubernamental para ejecución. 
La orden oficial, para la compra de los Avro York para FAMA fue elevada al representante del constructor en Argentina, la firma Evans Thornton & Cia., que poseía sus oficinas de la calle Mitre 349 de la Capital Federal. Casualmente, años después esta misma firma sería intermediaria en la compra de los Avro 748 para Aerolíneas Argentinas.
En poco tiempo, el día 11Ago46 a las 16.26 horas aterrizó en Morón el primer Avro York, que fue identificado con el registro LV-XGN. La aeronave fue comandada desde Inglaterra por el piloto contratado José Carrera, secundado por el copiloto Luis C. Kmment. Este último anteriormente se había desempeñado en la Fuerza Aérea Argentina como piloto de pruebas. El primer avión había partido de Londres sobre el mediodía del 08Ago46. Una hora después hizo su arribo a París. El vuelo se reanudó a las 14.30 horas local con destino a Lisboa, aterrizando en la capital lusitana a las 19.00 horas. Al día siguiente a las 21.00 horas el aparato partió rumbo a Dakar, llegando a dicha ciudad las 5.10 horas del día 10Ago46. Tan solo tres horas después despegaron hacia Recife. El cruce del Atlántico demandó 8 horas. La última etapa hacia Buenos Aires, fue llevada a cabo sin contratiempos cubriendo una distancia de 3.936 km.
-Recorte de la Revista Flight, donde se documenta la entrega del segundo Avro York para FAMA-
Junto con los miembros de la tripulación procedentes de Europa se encontraban el Gerente General de FAMA, Colin Jeannell, el Secretario de la empresa, Doctor. E. Suaya, el Mayor Uranga Imaz, el edecán del primer mandatario Comodoro R. Powell, Pedro Dodero, el Capitán F. Tirry y un selecto grupo de tres pasajeros invitados, compuesto los remeros argentinos Panelo Chafien y Guerci junto con el entrenador de ambos D. Roberts. 
A su llegada al aeropuerto Bernardino Rivadavia de Morón aguardaban en plataforma el Presidente de FAMA, Doctor Santiago Diaz Bialet, el Secretario Militar de Presidencia, el Coronel Oscar R. Silva, en compañía de distintas personalidades gubernamentales y el directorio de FAMA a pleno. La estación aérea se colmó de un público numeroso que esperó la llegada del nuevo avión, previamente anunciada en los medios gráficos. Además asistieron al evento, el subsecretario interino de Aeronáutica, vicecomodoro Alberto Barreira. Con el arribo del aparato, numerosos avisos se hicieron eco de la noticia, como por ejemplo la empresa Shell-Mex Argentina Ltd., que remarcaba que la incorporación de los aviones "terrestres" en los servicios a Gran Bretaña por parte de FAMA, marcaba un nuevo jalón en el posicionamiento de la empresa argentina entre las flotas aéreas más importantes del Mundo. Finalmente cerraba el aviso con el eslogan "Shell impulsa las alas del progreso". Por su parte FAMA mostraba un dibujo de la aeronave y una frase que narraba: "Cubriendo distancias de un galope!". En el mismo aviso se ponía énfasis en la importancia de la incorporación y se agregaba la futura adquisición del modelo Avro Tudor.
La representante Evans Thornton & CIA, junto con una foto de la cabina del York detallaba sintéticamente: "Época de Oro de la Aviación Argentina".
También en el transcurso del mes de Ago46, se recibió en Inglaterra el segundo Avro York destinado a FAMA. En este caso, el piloto argentino asignado para su traslado fue el capitán N. S. Fortín, juntamente con el capitán R. S. Hinks, piloto que volara la aeronave en su vuelo de entrega desde Woodford a Lóndres. Vale aclarar que tras la incorporación de este York la firma Rolls Royce designó un representante exclusivo para la república Argentina: Doctor Stanley George Hoocker, quien actuaba a nombre de la firma Anderson Levanti & Cía.
Inmediatamente a la llegada de las primeras aeronaves se estipularon los itinerarios para los cuatrimotores. Los vuelos a Europa se programaron para partir desde Morón los días viernes a las 8.00 horas local, para llegar a Londres los domingos a las 18.00 horas de Greenwich. El itinerario se completaba luego de sortear las tres escalas detalladas anteriormente. El periplo en el Viejo Mundo comenzaba en Madrid, luego Roma, para posteriormente concluir el viaje en Londres. El 19Ago46 sería el turno de la recepción del tercer aparato.
-Aviso de Flight Magazine 1946-
Pero no todas eran rosas. A poco y nada del arribo de los primeros York para FAMA, e inmediatamente antes del puntapié inicial de las operaciones de los aviones argentinos, la imagen del avión sufrió un duro revés. El 07Sep46, un Avro York perteneciente a la BSAA -G-AHEW cn. 1300- se desplomó despegando desde Bathurst, Gambia, en ruta a Natal. La máquina cubría la ruta Londres, Lisboa, Bathurst, Natal, Río de Janeiro, Montevideo con destino final a Buenos Aires. En su interior viajaban algunos argentinos entre sus 24 ocupantes, por lo que la noticia tuvo bastante notoriedad en la escena nacional.
La Crónica de la época, detallaba que el 13Set46 había quedado inaugurado el servicio a Londres con Avro Yorks. La primer tripulación estuvo integrada por el piloto británico Stanley R. Minks, el copiloto Luis Horacio Fortín (quien fuera piloto voluntario en la Royal Air Force en la II Guerra Mundial), el navegante Gerald P. Snape, el Técnico de a bordo Merlin F. Jones, y el Ingeniero Mecánico J. D. Davis. El servicio de FAMA era similar al empleado por la BSAA. desde Inglaterra, y se complementaba en Europa con vuelos de la empresa Iberia merced a un acuerdo signado con la empresa española.
Según la publicación AeroMundial, hasta el día 07Nov46 los Avro Yorks habían proyectado realizar 8 vuelos entre el 13Set46 y el 07Nov46, habiéndose suspendido posteriormente dos de estos vuelos por razones meteorológicas y de planeamiento. El avión LV-XQN llevó a cabo un vuelo a Europa y otro a Washington. Mientras que los Yorks restantes solamente realizaron vuelos a Europa. De los cuales, el LV-XQP hizo un vuelo, y el LV-XQO tres.
Dado el aumento del tráfico internacional de FAMA, la constructora británica, manifestó estar dispuesta a suministrar provisoriamente un número no determinado de aviones hasta tanto se culminaran los trabajos de las células por llegar. Con los tres aviones en servicio, se informó en Londres que FAMA sumaría un par de Avro York adicionales, estos estarían diseñados especialmente para la empresa argentina, con un ligero incremento en la capacidad de pasajeros. La llegada de estos Yorks eran en calidad de préstamo, convenido en el contrato de adquisición de los Avro Tudor. El arribo de ambos aviones se concretó en Dic46, siendo identificados como LV-XIG y LV-XIH. Por esa fecha se publicaba un anuncio detallando la tarifa para viajar desde Buenos Aires a Río de Janeiro ida y vuelta por 726 pesos Moneda Nacional, que se traducían en 182 dólares de acuerdo al cambio de la época.
-Imagen del interior de la cabina utilizada por el fabricante para promocionar su aeronave en Feb46-
El 03Dic46, los medios de prensa documentaron la visita del Presidente Juan Domingo Perón a un Avro York de la British South American Airways que se encontraba en la plataforma del aeropuerto de Morón. 
El periódico La Prensa, en su edición del  27Dic46 titulaba "Un York en vuelo desde Londres a Buenos Aires efectuó un aterrizaje forzoso en Río de Janeiro, (Tijuca) debido a las malas condiciones atmosféricas". A continuación narraba que un comunicado de la Secretaría de Aeronáutica comunicaba que un Avro York. perteneciente a FAMA, identificado como LV-XIG y que cumplía el trayecto Londres - Buenos Aires (La nave había partido de la capital inglesa 21Dic46.) realizó un aterrizaje forzoso. El avión estaba a cargo del capitán británico Derek Norman James, la tripulación se completaba con otros seis miembros y transportaba 15 pasajeros. 
El accidente se produjo a 30 kilómetros de Río de Janeiro, sobre una región montañosa, en momentos en que la nave se dirigía hacia el aeropuerto de Jacarepagua. Poco después se conoció que el avión había embestido contra la cima del Cerro Papagayo. El fuselaje de la nave quedó en posición vertical entre los árboles. Los equipos de rescate sólo encontraron dos sobrevivientes, Enrique Lecroq, directivo de FAMA, quien posteriormente falleció, y Claudio Mendoza Ríos, oficial de la Fuerza Aérea Peruana. El sobreviviente declaró al día siguiente durante su convalecencia que al momento del impacto, la aeronave volaba en condiciones de visibilidad nula. Vale aclarar que la aeronave LV-XIG estaba llevando a cabo el primer vuelo transatlántico luego de los vuelos de prueba. Luego del luctuoso accidente, el servicio a Londres pudo restablecerse el día 27Dic46.
En Jul47 FAMA, anunció el inicio de un servicio semanal entre Buenos Aires y Roma, con escalas en Río de Janeiro, Natal, Dakar, Madrid y Barcelona. El itinerario fue programado para partir desde Buenos Aires los días miércoles arribando a Roma los viernes por la tarde. El regreso de Roma se estipuló para los días el domingo por la mañana y llegando a Buenos Aires en la medianoche del Lunes. Los servicios se realizarían con Avro York, no obstante se demoraron y en el tiempo fueron realizados con aeronaves Douglas DC-4.
En un titular de La Prensa del 25Jul47 podía leerse "En un accidente en Morón fallecieron cuatro personas" En las primeras horas del 24Jul47, un Avro York embistió con violencia a una camión de la Dirección de Infraestructura de Aeronáutica que se encontraba colaborando en las tareas de reparación de la pista. El accidente se produjo en circunstancias en que el avión realizaba la maniobra de aterrizaje. El avión LV-XII había despegado del mismo aeropuerto de Morón a las 13.00 horas y estaba a cargo del piloto Martin Marck Sattler. Se había dispuesto realizar un vuelo de prueba a fin de testear los motores y de calibrar los controles, previo a la realización de un vuelo a Londres. En momentos en que el York se disponía a descender, a las 13.20, el camión transitaba por la pista. Personal de tierra que observó el suceso a la distancia, intentó en vano de dar señales de aviso. El piloto accionó los frenos, sin embargo envistió de lleno al camión violentamente arrastrándolo más de 200 metros. Seguidamente estalló. Como saldo de este accidente fallecieron el copiloto y el encargado de control de vuelo, junto a personas que iban en camión. Nuevamente el servicio a Londres debió ser momentáneamente suspendido.
En el primer trimestre de 1948, las aeronaves remanentes fueron rematriculadas, de la siguiente manera: LV-XGN fue remitido LV-AFV en Ene48, mientras que en Mar48, LV-XGO pasó a ser LV-AFY y LV-XGP comenzó a lucir el registro LV-AFZ. También hubo un cambio en el esquema empresarial. En Feb49 BSAA sufrió un serio revés en sus operaciones, al ser inmovilizada su flota de aviones Tudor IV, por detectarse problemas técnicos, por ende el Avro York, regresó temporalmente a los cielos del sur en sus servicios. El fracaso del Tudor acaba de concretarse. En Mar50 BSAA fue amalgamada dentro de la BOAC, por lo que en poco tiempo se produjo el reemplazo de las aeronaves por el Canadair Argonaut (La versión canadiense del Douglas DC-4), cuyo el primer vuelo la Argentina con este tipo de aeronave se produjo el día 02Mar50. 
Los pedidos sobre el Avro Tudor de parte de Argentina fueron cancelados, mientras que los Avro York de FAMA habían perdido terreno respecto a la numerosa flota de Douglas DC-4 que se había conformado y los recién llegados DC-6. Por lo que los York no tardaron en ser desafectados promediando May49, siendo remitidos al Reino Unido. Formalmente FAMA dejo de existir el 03May49, ya que se nacionalizaron los servicios aéreos y al conjunto de Sociedades Mixtas se les retiró la personería jurídica por Decreto del Poder Ejecutivo de la Nación. La comunicación de tal decisión fue comunicada por Álvaro Alsogaray, designado como interventor de FAMA, quien ofreció una conferencia de prensa en su local de FAMA en la calle Lavalle 648, de la ciudad de Buenos Aires. Algunas informaciones dan cuenta que ya en ese momento los tres Avro York remanentes se encontraban estacionados en Inglaterra. Por lo que al momento de la creación de Aerolíneas Argentinas los aviones no volvieron a nuestro país. Aun así los aviones recién fueron registradas en el Reino Unido en el mes de Dic50, y los registros nacionales fueron cancelados tan solo un mes antes.
-Nótese que aun en el Reino Unido los colores de FAMA habían sido mantenidos por un tiempo-
Su vida operativa no concluiría tras la incursión por el hemisferio sur, recalando en la empresa Eagle Aviation Ltd, que por un tiempo preservó el esquema de FAMA. Con esta empresa formaron parte del Berlin Airlift, los Avro York de la RAF y de las empresas privadas contratadas para tal fin realizaron más de 58.000 salidas, que se traducen en casi la mitad de las efectuadas por las británicas. Una de las naves con pasado argentino -LV-AFV-, resultó accidentada durante una aterrizaje de emergencia en Hamburgo en Mar52, tras quedarse sin combustible. Mientras que la aeronave que supiera ser LV-AFY, resultó destruida en un accidente en Lyneham en Nov52. El York parecía empeñarse en sobrevivir más allá de sus prestaciones. No obstante los caminos se le irían cerrando. El 07Oct52 BOAC desactivo del servicio sus últimos Avro York, mientras que otras firmas que se proveían de aeronaves de segunda mano como Dan Air les daría cabida en su flota hasta bien entrados los años 60s. De las aeronave ex FAMA, la más longeva resultó la que fuera LV-AFZ, que sobrevivió hasta que fue almacenada en Stansted en 1962, tras una excursión por Líbano.
Actualmente existen en el mundo un número menor de este tipo de aeronaves preservados 
G-ANTK Avro 685 York C.1 ex MW232 preservado por Duxford Aviation Society, portando los colores de in Dan-Air. Por su parte, en Brize Norton en el Museo de la RAF Cosford, se encuentra la aeronave TS798 Avro 685 York C1 cn. 1223 luciendo la identificación ficticia "'MW100".


Detalle de los Avro York
* cn. 1354 Avro 685 York C.1 - G-AHXNLV-XGN Flota Aérea Mercante Argentina 18Jul46. rr. LV-AFV Ene48. En May49 desafectado en la formación de Aerolíneas Argentinas. G-AMGL Eagle Aviation Dic50. Desde Jul51 operó con la Surrey Fliying Service Le fue asignado un serial de transporte de tropas en el puente aéreo a Berlín XA192. Realizó un aterrizaje forzoso en cercanías de Hamburgo el 11Mar52 por falta de combustible.
* cn. 1355 Avro 685 York C.1 - G-AHXO; LV-XGO Flota Aérea Mercante Argentina en 12Ago46. rr. LV-AFY Mar48. En May49 desafectado en la formación de Aerolíneas Argentinas. G-AMGM Eagle Aviation Dic50. Desde May51 operó con la Surrey Flying Service. La aeronave resultó destruida en un aterrizaje en Lyneham el 17Nov52.
* cn. 1356 Avro 685 York C.1 - G-AHXP; LV-XGP Flota Aérea Mercante Argentina 19Ago46. Registrado como LV-AFZ Mar48. En May49 desafectado en la formación de Aerolíneas Argentinas. G-AMGK Eagle Aviation Dic50. Le fue asignado un serial de transporte de tropas en el puente aéreo a Berlín XA191. Desde Dic52 operó con la Skyways y le fue asignado un nuevo serial de transporte militar WW512OB-ABV Air Liban dd. Mar54 - Nov55. Radiado del servicio en Stansted en Ago62.
* cn. 1365 Avro 685 York C.1 - LV-XIG Flota Aérea Mercante Argentina en 05Dic46. Destruido en un accidente en Tijuca, Brasil el 23Dic46.
* cn. 1366 Avro 685 York C.1 - LV-XIH Flota Aérea Mercante Argentina en 12Dic46. Destruido en un accidente en Morón el 24Jul47.

* Las aeronaves fueron adquiridas vía Secretaría de Aeronáutica y afectadas a FAMA.

Agradecimiento especial Gonzalo Carbalo; Ricardo Ohoka; Historias Individuales.