26 enero 2012

Los singulares jets de AREA

AREA (Aerovias Ecuatorianas CA) fue una empresa que surgió de la unión de las compañías  Aero Transporte Ecuatoriana CA. (ATECA), y Trasandina Ecuatoriana fundadas tan sólo un año antes. En la consolidación de AREA mucho tuvo que ver el capital aportado por la familia Arias. Por tanto, no era de extrañar que los principales ejecutivos de la transportadora ecuatoriana fueran los capitanes Luis Arias Guerra; Agustín Arias Guerra; Gerardo Arias Guerra y Galo Arias Guerra. La compañía cubría vuelos regulares dentro del territorio ecuatoriano desde sus inicios. En el tiempo esta empresa surcó cielos internacionales. Lo particular de AREA es que llegó a contar con una gama de diferentes tipos de aviones, siendo algunos muy poco comunes en la región. Entre ellos 2 Avro Anson; 2 Boeing 307 Stratoliner, un Convair Coronado; un Lockheed L-100-10 y un de Havilland Comet IV. Durante los años 60s, en materia de competencia sobre el trafico internacional se encontraba la Compañía Ecuatoriana de Aviación (CEA). Esta última poseía una importante flota de DC-6 provistos de motores a pistón. AREA contaba con la misma tecnología, pero aventajaba ligeramente a su par con sus DC-7. El lema de la empresa por entonces narraba "Sirviendo a las Américas desde la mitad del mundo". Mientras tanto CEA produjo una innovación en la ruta a Miami en 1967 al sumar a los turbohélices Lockeed Electra.
De algún modo AREA pretendía aventajar a su entorno y se decidió a adquirir el primer avión a reacción en volar con una compañía ecuatoriana. La elección recayó sobre el modelo inglés de Haviland Comet DH-106. El Comet IV era una versión rediseñada del modelo original, que por cierto estaba algo desacreditado dado los accidentes de acaecidos en los años cincuenta por las versiones predecesoras. Vale mencionar que en la región el único antecedente de su utilización era el de Aerolíneas Argentinas. Más allá de la prematura vejez que sufrieron estas naves, para el operador ecuatoriano, una nave con capacidad para 86 pasajeros provistos por cuatro Turbojet Rolls-Royce Avon 524, le brindaba un salto de jerarquía en su oferta.
En Feb66 la compañía British Ovearseas Airways Corporation (BOAC), se encontraba tratando de desprenderse de algunos Comet IV. Los primigenios jet habían sido incorporados a su flota desde 1958, pero prontamente se vieron superados, principalmente en capacidad, siendo reemplazados por los Boeing 707 -desde 1960- y los Vickers VC-10 -desde 1964-.
El departamento comercial de BOAC anunciaba en 1966 que al menos dos de estos aviones habían sido transferidos a la empresa Aerovías Ecuatorianas, mediante un acuerdo de arrendamiento con opción a compra. La fecha de entrega se había estipulado entre Abr66 y Jul66. BOAC había desprogramado 18 de sus Comet, dos de ellos fueron adquiridos por Mexicana, empresa que proveería de mantenimiento a AREA. El acuerdo por la transferencia de las aeronaves ascendió a 2 millones de Libras que se abonarían en dolares. Antes de su entrega el avión voló a México para ser acondicionado a las necesidades del operador ecuatoriano. Dichos trabajos finalizaron en Mar66. 
La aeronave G-APDI partió del aeropuerto de Hatfield en esquema completamente blanco, sin títulos, con destino a México. El 04Abr66, fue observado en el aeropuerto Benito Juárez luciendo el esquema de AREA, pero aun luciendo el registro inglés.
Más allá de acuerdo signado con el transportista inglés, solamente un Comet llegaría a Ecuador. La aeronave que no llegó era el G-APDJ cn. 6429.
A partir de la introducción de esta aeronave, el esquema de AREA fue modificado. Al mismo tiempo una nueva tipografía en minúscula fue implementada en los títulos, y en el logo de la empresa que ganó en dimensiones una gran "a", también minúscula, sobre el timón. A lo largo de 1965 autoridades aeronáuticas de los EE.UU. concedieron a AREA el permiso necesario para operar nuevamente en los Estados Unidos, que se encontraba suspendido.
Cuando comenzaron los servicios, se estableció que los días martes - jueves y sábados partirían los vuelos desde Guayaquil a las 8.00 horas, para arribar a Miami a las 16.00 horas. El itinerario (vuelo RE266) contemplaba escalas en Quito y Bogota. El regreso -RE267- se efectuaban los días miércoles, viernes y domingos, partiendo a las 6.00 horas con arribo a la ciudad Guayaquil a las 12.25 horas. De esta manera el Comet 4 se convertiría en un visitante regular de Miami, alternando con los Douglas DC-7. Alguno de estos aviones pronto fueron radiados del servicio. El 24Nov67, el fuselaje del avión HC-AIP fue observado siendo utilizado en practicas contra incendios luego sufrir un accidente el 01Mar66. Al aparato se le removieron sus piezas vitales para ser utilizadas como repuestos.
Para 1967 se anunciaron planes de volar a Madrid, vía Belen y Dakar. Ruta que nunca llegó a implementarse.
Retomando líneas sobre Comet, la utilización de este por AREA fue efímera. El reactor británico fue confiscado y estacionado en Miami desde 1968. Desde entonces sobrevivió a un letargo de diez años, en el que fue perdiendo el color scheme desde su trompa; dando lugar a reminiscencias de su pasado por BOAC a la altura del timón. Para el 26Nov69 fue observado mientras le removían los colores de AREA, pero los trabajos fueron interrumpidos, y finalmente en Feb78, la aeronave fue chatarreada.


Detalle de la aeronave
* cn. 6428 de Havilland Comet 4 ff. 07Dic59 - G-APDI British Overseas Airways Corporation 19Dic59; HC-ALT AREA Ecuador 13Mar66 - wfu. Mar68; Shelton Surplus Inc. ca. 1970 Commercial Avtn .70 Desmantelado en Miami Feb78.
En Mar68 AREA Ecuador Aerovias Ecuatorianas rentó a Alaska Airlines un Convair 990. Los planes de la aerolínea eran de utilizar la máquina para realizar servicios desde Guyaquil a La Paz, Asuncion, y Montevideo. La aeronave -N987AS- poseía pasado sudamericano, ya que operó con Varig (Ordenados originalmente por REAL). Este avión resultaba más generoso que el Comet, con una capacidad para 121 pasajeros en clase única. Provisto por cuatro motores General Electric CJ-805-23B turbofans, en su tiempo era considerado uno de los aviones más veloces. Su talón de Aquiles: el consumo. El antecedente más cercano cuanto a su utilización en sudamerica fue Aerolíneas Peruanas SA. Durante el mismo año se relanzaron los viejos planes de establecer una ruta a Madrid, nuevamente sin lograr éxito.
La aeronave no fue la única proveniente de Alaska Airlines; durante el mismo año AREA alquiló un Hercules L-100-10 (N9262R) a fin de realizar operaciones de carga. Lamentablemente este avión se incendió el 16May68 en Macuma, Ecuador, sumando más problemas a la empresa. La vida del Coronado en AREA fue muy efímera, el 27May68 fue observado en Miami realizando uno de los vuelos regulares. No obstante debieron alternar con la utilización de los DC-7, ya que el HC-AIR (cn. 45196) fue detectado en el concurrido aeropuerto de Florida los días 02May y 07Jul68. Como muchas empresas de Sudamérica, el fin pronto se desató, gran parte de su flota fue confiscada por falta de pago de combustible. Los problemas financieros asociados a diversos accidentes marcaron el fin de la empresa casi con la culminación de 1968.

Detalle de la aeronave
* cn. 30-10-13 Convair CV-990-30A-8 Coronado - PP-YSE REAL Transportes Aéreos 1963 ntu. PP-VJE VARIG 01Mar63; N987AS Alaska Airlines May67; N987AS AREA Ecuador Abr68;  Alaska Airlines Mar69; N5603 Modern Air Oct69. w/o. 08Ago70 Acapulco - México.