03 mayo 2022

Los Metropolitan de TAM

A principios del año 1972, la Fuerza Aérea Boliviana reportaba contar con tan solo ocho unidades Douglas C-47 en distintas condiciones de servicio. Los mismos, más allá de las actividades propias del arma, se afectaban a los servicios del Transporte Aéreo Militar. Y más allá de su probada efectividad en el tiempo, era evidente la necesidad de la FAB/TAM de contar con aeronaves capaces de trasladar pasajeros. Al mismo tiempo, en el aeropuerto de Barajas de Madrid, el día 10Abr72 se reportaban estacionados los Convair 440 EC-AQKEC-APVEC-ARPEC-APU. Estas maquinas no presentaban título alguno, si bien exhibían el esquema clásico de la empresa Aviaco. La aerolínea española se hallaba por ese tiempo incorporando a sus servicios reactores Caravelle. Por lo que los presentes bimotores iban de salida de sus filas. 
-Fotografías de las aeronaves mientras prestaban servicio con Aviaco-
El Convair 440, también conocido como Metropolitan, es un derivado del exitoso Convair 240 y su secuela 340, que realizó su primer vuelo el 06Oct55. Respecto a sus antecesores presentaba mejoras en el confort de la cabina, había sido sometido a un proceso de insonorización, además se había diseñado un nuevo escape de sus motores pero mantuvo las mismas dimensiones y el mismo motor que la CV-340, por lo que siempre ha resultado confuso a la vista poder identificarlos. Su interior podía albergar desde 44 a 52 pasajeros y de forma opcional podía ser provisto de un radar meteorológico, que alargaba la sección delantera del aparato. Esta versión tuvo una amplia aceptación, ensamblándose 199 unidades, la mayor parte de ellos encontraron eco en el continente europeo. La producción del bimotor cesó en San Diego en el segundo trimestre de 1958, cuando el constructor se sumió de lleno al desarrollo del jet Convair 880.
El día 21May72 el Ministerio de Defensa de Bolivia comunicó que había adquirido un lote de seis aviones Convair 440 que pertenecían a a empresa española Aviaco, con una inversión que superaba los dos millones de dólares, solamente en la adquisición de los bimotores, sin contar los gastos de traslados ni repuestos. En la transacción debe destacarse la participación del estado español. Estos aviones no habían sido incorporados a la aerolínea mencionada de primera mano, sino que se adquirieron oportunamente en el mercado de segunda mano. No obstante testimonios de la época avalan que presentaban un buen estado general.
Los Metropolitan fueron trasladados a Bolivia, al mando de tripulaciones propias de la Fuerza Aérea Boliviana. Cuestiones meramente técnicas imposibilitaron efectuar el cruce del Atlántico por la ruta de África a Brasil. En tal sentido se formuló la alternativa de cruzar por la por el  Atlántico Norte. La logística de aquel periplo quedó a cargo del coronel Oscar Adriazola Valda. Contemplando escalas en aeropuertos de Francia, Reino Unido, Islandia, Groenlandia, Canadá, Estados Unidos, Guatemala, Panamá y Perú. Oportunamente en el sitio Aviación Boliviana, Jonathan Olguín, detalló el derrotero de estos aparatos. "Las maquinas marcharon en escuadrillas de tres aviones, (TAM-41TAM-42TAM-43, y TAM-44TAM-45 y TAM-46). Tras partir desde Madrid (España), sobrevolaron Francia, aterrizando en Nantes el mismo día. Luego de cruzar el canal de la mancha, una de las escuadrillas aterrizó en Manchester, mientras que la otra lo hizo en Mildenhall RAF Station (Reino Unido). En este último sitio fue reportado el aparato TAM-43. -Otros reportes indican que los aparatos TAM-44 y TAM-46 también fueron divisados en dicha unidad el 21May72-.  La trayectoria continúo sobre el Atlántico norte hacia Keflavik (Islandia) y por seis horas sobre el Ártico hasta Sönderström - Groenlandia. La siguiente etapa fue en América del Norte, aterrizando primero en la Base de la Fuerza Aérea Estadounidense en Goose Bay (Canadá) y seguidamente Andrews (Washington). Luego prosiguieron hasta Kelly AFB en San Antonio, Texas. Una vez sobre Centroamérica, las escuadrillas aterrizaron en ciudad de Guatemala y en Howard AFB en Panamá. La siguiente parada fue en Talara, al norte de Perú; Lima y Arequipa, recargando combustible y reagrupándose en esta ciudad para el cruce de los Andes, con la última parada en El Alto".
Los bimotores lucían 
el esquema básico de la aerolínea de la península ibérica, al cual se le agregaron los títulos del Transporte Aéreo Militar. Por ese momento solamente se le adosó la la bandera boliviana el timón de profundidad.  Esta modificación se efectuó antes de partir desde España. En su interior, los aparatos poseían una disposición con 48 butacas y unos 6.000 kg. de carga. Un punto a destacar es que la cabina era presurizada, y contaba con radar meteorológico. -Alguna de las naves lucían un pequeño cartel que hacía referencial al mismo«con radar»-. Estas circunstancias sin dudas no pasarían inadvertidas a los viajeros frecuentes que a partir de ese momento podrían volar sobre los cielos de Bolivia a mayor altura, sin las inclemencias de la falta de oxigeno. Otro caso destacable lo constituyó que las naves contaban con escalera rebatible de forma automática, que permitía el fácil acceso al interior, al tiempo que simplificaba la operación independiente en todas las estaciones aéreas. En todos los casos, los Convair estaban provistos por dos motores P&W R-2800, de 2.500 caballos de potencia, que le posibilitaban volar a una velocidad de crucero de 480 km/h.
Desde un primer momento, los bimotores fueron asignados al Grupo Aéreo de Transporte / con asiento en la Base Aérea Walter Arze, La Paz).  Tiempo después, en fecha no precisa, el esquema heredado en un principio con su cheatline azul oscuro, fue reemplazado por una línea a modo de flecha a lo largo de fuselaje en un azul más claro.
Un reporte spotter del aeropuerto de la La Paz, que data del día 21Nov73 detallaba la presencia de los aviones TAM-42TAM-43TAM-44TAM-45 y TAM-46Por disposiciones internas en el seno de la Fuerza, los Convair identificados como TAM-41 TAM-42 pasaron a identificarse como TAM-46 y TAM-47 respectivamente. Em particulr, esta última máquina prontamente se perdió en un accidente el día 21Dic73, sobre Talara, Perú. La aeronave se hallaba cumpliendo la fase de aproximación al aeropuerto. Al parecer, en su derrotero habría impactado contra una edificación antes estrellarse. El bimotor llevaba a cabo un vuelo desde la ciudad de Panamá a La Paz, transportando una carga de juguetes. El capitán mayor de la fuerza aérea boliviana Juan Muñoz, el subteniente FAB Eddy Martinic, junto a una pasajera sobrevivieron al accidente. No corrieron la misma suerte los seis ocupantes restantes.
En la jornada del 27Oct75, la aeronave TAM-44se estrelló sobre la cumbre del cerro Colorado. El siniestro se produjo tras despegar desde la pista de Tomonoco. Región boscosa lindante del Alto Beni, a 170 kilómetros de la ciudad de La Paz. El aeródromo citado está ubicado en una planicie tropical bajo los picos nevados de la cordillera de los Andes. Para sortear los nevados que circundan la capital boliviana las tripulaciones deben elevarse por encima de FL100. La nave se había desplazado hasta Tomonoco, a recoger un grupo de turistas que habían visitado el balneario local, regenteado por militares bolivianos. El Convair tenía como destino el aeropuerto El Alto de La Paz. Si bien la capacidad interna declarada era de 44 pasajeros, al momento de contabilizar las víctimas fatales se encontró un total de cuatro tripulantes y 63 pasajeros. Reportes posteriores a su arribo a Bolivia dicen que operaba con 54 asientos.
A raíz de estos accidentes, la flota de Metropolitan había quedado reducida a cuatro unidades, en sólo tres años de operación.
Un nuevo accidente se produjo el día 24Ene78, cuando aeronave TAM-45 presentó problemas del motor No. 2 que obligaron a la tripulación a regresar al aeropuerto San Ramón/Mamoré. Al hacer contacto con el terreno, el aparato salió de los límites de la pista, terminando su carrera en una zanja. En la maniobra, desgraciadamente un transeúnte perdió la vida. Se presume que el avión fue declarado destruido.
El avión identificado con el serial TAM-46, había sido modificado a fin de trasladar carga. En el tiempo resultaría dañado al realizar un aterrizaje de emergencia en el aeropuerto de La Paz el día 22Oct84. Luego del cual no se tuvo conocimiento de su operatividad, por lo que es de suponer que habría recibido daños de consideración que lo marginaron del servicio.
Bien entrados en los años 80, las aeronaves dos remanentes, lucieron un esquema con un grueso cheatline en azul Francia. Se estima que la unidad TAM-48 comenzó a servir de pañol de repuestos para el TAM-43, que se mantuvo activo hasta 198x. En los años 90, este último ejemplar sobreviviente, fue vendido a la empresa privada CAMBA. La experiencia de los Metropolitan hizo que años más tarde -1974-, la FAB apostara por sumar cinco Convair 580 con capacidad para trasladar 50 pasajeros. Que no eran otra cosa que unidades Convair 340 y 440, remotorizados con plantas de poder Allison 501 D13D, con los cuales lograron extender sustancialmente la vida útil del modelo.
Una de las aeronaves, que a las postas sería identificada como TAM-45, había pertenecido al popular equipo de beisbol 
Los Ángeles Dodgers. El cual portaba un esquema muy similar al de la empresa Eastern Airlines. 
Como siempre, cualquier tipo de datos que sirvan para complementar la presente reseña, será bienvenida.

Detalle de los aviones
* cn. 328 Convair CV-440-12 (mfd. 11May56) - OO-SCJ Sabena 13Jun56, EC-APT Aviaco 05Jun59, TAM-44 Transporte Aéreo Militar 21May72. w/o. 27Oct75 Cerro Colorado despegando desde Tomonoco.
* cn. 330 Convair CV-440-12 (mfd. 18May56) - OO-SCK Sabena 16Jun56, EC-APV Aviaco 06Nov59, TAM-43 Transporte Aéreo Militar 21May72, CP-2112 CAMBA Comercializadora Aérea Mixta Boliviana ca. 1990. Se accidentó el 04Nov93 en cercanías de La Paz. Los tres miembros de la tripulación no sufrieron daños. La máquina realizaba un vuelo de carga desde La Paz a Santa Rosa de Yacuma, cuando debieron realizar un aterrizaje de emergencia tras el incendio del motor número uno. La aeronave resultó destruida por el fuego.
cn. 373 Convair CV-440-12 (mfd. 23Oct56) - OO-SCR Sabena 08Nov56, EC-APU Aviaco 12Dic59, el  02Feb66 accidentado en La Palmas - reparado. TAM-46 Transporte Aéreo Militar dd. 21May72. Accidentado en La Paz 22Oct84.
* cn. 406 Convair CV-440-86 (mfd. 18Feb57) - N1R Brooclyn Dodgers 14Mar57, Los Angeles Dodgers ca.1959, EC-AQK Aviaco ca. Mar61, TAM-45 Transporte Aéreo Militar -1972 - w/o. 24Ene78 - Aeropuerto de San Ramón Bolivia la aeronave se salió de la pista hacia una zanja después de un problema en el motor.
cn. 444 Convair CV-440-62 (mfd. 01Jul57)PP-AQD REAL 02Ago57, Varig Ago61 mgd, EC WRP Aviaco Abr62, rr. EC-ARQ Abr62, TAM-42 Transporte Aéreo Militar 21May72, rmt. TAM-47 1973 - w/o. 21Dic73, Talara, Perú.
cn. 457 Convair CV-440-62 (mfd. 16Ago57) PP-AQF REAL 16Ago57, Varig Ago61 mgd, EC WRQ Aviaco Abr62, rr. EC-ARQ Abr62, TAM-41 Transporte Aéreo Militar 21May72, rmt. TAM-48 1973 - Desactivado, desmantelado.