03 octubre 2011

Dash 7: Abandonados a su suerte

Los logros obtenidos a partir del Twin Otter alentaron a la firma de Havilland Canada a desarrollar un nuevo avión de mayor tamaño y prestaciones. Como todo producto nacido de la factoría canadiense, el resultado se caracterizó por ser fuerte, versátil y persistente a lo largo del tiempo. El nuevo diseño tuvo una particularidad, que tal vez haya sido su único punto débil: poseía cuatro motores.
La aeronave fue denominada DHC-7, y popularmente se la conoció como Dash 7. El prototipo del avión voló el 27Mar75, siendo introducido al servicio el 03Feb78 con que empresa Rocky Mountain Airways. La historia cuenta que un pequeño número de empresas se interesaron en el modelo dado su alto costo operacional. Coincidentemente el modelo salió a la luz en la antesala de una época donde el trafico aéreo regional comenzaba florecer, y numerosos aeronaves en el rango de 20 a 35 pasajeros eran demandadas. Para el caso el Dash 7 se excedía también en tamaño, dado que poseía 52 plazas. No obstante se llegaron a construir 113 ejemplares hasta 1988; de los cuales un buen número aun se hallan en servicio. Tras el escaso éxito el fabricante respondió en los años 80s con un proyecto más adecuado a la demanda: Dash 8 -biturbohélice con capacidad para 36 pasajeros-.
En la actualidad, el Dash 7 es muy apreciado en regiones donde la rigurosidad del clima o la orografía juegan un factor extra en la prestación de un mero servicio aéreo.  Prueba de ello, tres décadas después de su lanzamiento, algunos Dash 7 continúan dando prueba de su robustez y confiabilidad en extremas regiones del globo. El ejemplo más cercano es el pertenenciente al British Antarctic Survey, que año tras año, no sólo desarrolla sus actividades desde Punta Arenas al Continente Blanco, sino que se traslada desde el viejo continente hasta las gélidas latitudes del hemisferio sur. La versión DHC-7-102 ha sido la  más desarrollada, siendo la destinada al transporte de pasajeros, con una capacidad de  52 plazas. Desde el inicio su mayor competidor fue el modelo holandes Fokker F-27, elaborado en los años 50, juntamente con los subproductos del mismo modelo ensamblado en los Estados Unidos por la firma Fairchild.
En Feb93 la empresa noruega Wideroe colocó una orden de compra por 15 aeronaves DHC-8 que reemplazarían su flota de aviones compuesta por DHC-6 y Dash 7. Estos últimos se encontraban a la venta a fin de financiar la operación de los Dash 8. Dos de ellos desembarcarían en Argentina.
Durante cuatro años el sur argentino convivió con los Dash 7, de la mano de la empresa Kaiken. La compañía había sido fundada en 1990 por Oscar Narciso Valls - (Valls Lineas Aéreas SRL./Kaiken Líneas Aéreas), y emplazó su base de operaciones en Río Grande, Tierra del Fuego. Empresa que en principio surgió como una sociedad anónima familiar, que  en el transcurso de 1987. A lo largo de su fugaz historia llegó a operar aviones Arava; Metro; Saab 340, y los DHC-7. Sus destinos desde el confín austral cortaban la geografía argentina, tocando destinos como Mendoza, Neuquén, Bariloche, Esquel, Córdoba, Santa Rosa, Bahía Blanca, Trelew, Comodoro Rivadavia, Río Gallegos, Lago Argentino, Ushuaia y Punta Arenas (Chile). También llegó a solicitar rutas desde Mendoza hacia la costa bonaerense y hacia algunos destino chilenos que no llegó a operar. La empresa estuvo asociada al IATA con  codigo F7.


En el curso de 1993 el tráfico establecido sobre el puente aéreo Río Grande - Ushuaia, se intensificó. Por tal motivo Kaikén incorporó dos Fairchild SA226TC Metro II. Pero los planes de la empresa era aun mayores, en 1994 se comunicó que Kaiken había signado un acuerdo para adquirir aeronaves de cuatro motores para realizar operaciones antárticas. El monto total de la inversión ascendía a 6 U$S.  La meta de Oscar  Valls era alcanzar un total de 70.000 pasajeros transportados durante 1994. Uno hecho significativo para el crecimiento de Kaikén fue la asistencia del denominado PIDAP (Plan Integral para el Desarrollo Aéreo de la Patagonia), un subsidio que benefició el crecimiento de diversas empresas a lo largo de la Patagonia y directamente incrementó la oferta semanal de vuelos a distintos puntos del sur argentino. 
La suma de naves de mayor tamaño daba lugar a un viejo anhelo de Valls: brindar servicios de pasajeros desde el continente hasta la Antártida Argentina. Durante la temporada 1995/96, la ruta fue solicitada, y en el tiempo, repetidas oportunidades fueron peticionadas por la Empresa, pero nunca le fue otorgado el permiso correspondiente. La contrapartida chilena con Aerovías DAP, no sólo logro el desafío con el mismo tipo de aeronave, sino que desarrolló y comercializó  la ruta de tal manera que actualmente durante las temporadas estivales vuela a la Antártida con aeronaves BAe.146.
El anuncio formal acerca de la recepción de las naves se produjo en Sep94, el primero de los cuales fue entregado el 27Sep94, (LV-WIN), siendo bautizado “El Patagónico”. Poco tiempo después fue entregado el segundo ejemplar, (LV-WJS), que recibió por nombre "El Antártico". Ambos aparatos fueron integrados al servicio antes de la finalización del año 1994 en las rutas regulares a Córdoba y Mendoza.
Un hecho particular, es que las máquinas, ambas de color blanco, presentaban cheatlines   diferentes que las diferenciaba, con el agregado de los títulos de grandes dimensiones por encima de ellos.
Las Resoluciones Nros. 459 del 30Mar95 y 628 del 03May95, dictadas por el Ministerio de Economía, Obras y Servicios Públicos, le confirieron a Kaiken concesiones para explotar servicios regulares internos e internacionales de transporte aéreo de pasajeros, correo y carga con aeronaves de gran porte. Esta  concesión tenía por plazo 15 años para explotar servicios regulares de transporte de pasajeros, carga y correo. El equipo escogido para tal fin fue el DHC-7, no obstante la norma habilitaba aeronaves de similar o inferior capacidad comercial en las rutas sobre las que ya estaba operando. Las rutas concedidas por esta resolución eran las siguientes: Río Grande - Ushuaía, Río Grande - Río Gallegos - Comodoro Rivadavia - Trelew - Esquel - Bariloche, Río Grande - Punta Arenas - Río Gallegos y Bariloche - Puerto Montt. La presente resolución fue complementada por la Nº 628/95 dictada el 03May95 que en los mismos términos le confirió la concesión de las rutas Ushuaía-Río Grande-Río Gallegos-Comodoro Rivadavia - Trelew - Neuquén - Mendoza, Ushuaia - Río Grande - Río Gallegos - Comodoro Rivadavia - Trelew - Santa Rosa - Córdoba, Bariloche - Neuquén, Trelew - Puerto Madryn - Bahía Blanca, Ushuaia - Río Gallegos - Lago Argentino y Ushuaia - Punta Arenas (Chile).
La ruta principal que desarrollaban los Dash 7 eran Ushuaia - Río Grande - Río Gallegos - Comodoro Rivadavia - Trelew - Neuquén - Mendoza. La tripulación pernoctaba en la capital mendocina, y al día siguiente emprendía la ruta en sentido inverso.

El organigrama de vuelos puesto en vigencia entre el 01Nov95 y el 15Mar96 comprendía los siguientes vuelos semanales con Dash-7: 6 a destinos en la Patagonia, 1 desde Ushuaia a Córdoba, 2 desde Ushuaia a Mendoza, 1 desde Comodoro Rivadavia a Córdoba y 1 desde Comodoro Rivadavia a Mendoza.
Si bien Kaikén contaba con los Dash 7, para las grandes distancias, los infatigables Metros recorrían la Patagonía, y también era común encontrarlos en Neuquén, Viedma o Mendoza cuando la demanda mermaba.
Para 1998, Kaiken comenzaba a ser golpeada duramente por la crisis económica, sin embargo los números mostraban que había transportado 9.600 pasajeros por mes, cubriendo puntos tan distantes como Mendoza con Ushuaia y esa ciudad con Bahía Blanca. Por ese entonces contaba con un plantel 150 empleados; dos Dash 7 de 50 plazas, dos Fairchild Metro de 19 plazas y dos flamantes Saab 340 de 34 plazas.
Kaiken dio de baja sus Dash 7 a partir de Dic97 y Abr98 siendo reemplazados por dos confiables SAAB 340A que oportunamente volaran con LAPA.  Paralelamente se contemplaba los aviones canadienses regresarían a Bombardier, propietarios de las aeronaves, sin embargo, a la larga quedarían estacionados en Río Grande. El avión LV-WJF, fue el primero en dejar de volar. En Dic97 se lo observó estacionado frente al hangar de Kaikén. Respecto al LV-WIN en Abr98 quedaba fuera de servicio, siendo reemplazado por los ejemplares suecos citados. Se cerraba así una de las páginas mas interesantes de la historia de esta línea aérea, que hasta brindó la posibilidad (no concretada) de volar comercialmente al Continente Blanco.
Ambos DHC-7 fueron canibalizados por Bombardier en Rio Grande, siendo desprovistos de los elementos básicos para la navegación. Sus células vacías quedaron durante algún tiempo frente al hangar de la Aviación Naval Argentina. La célula del LV-WJF fue chatarreada por una empresa de Río Grande en 2004 y su cabina se trasladó a un depósito de la ciudad. Mientras que el LV-WIN hasta el día de hoy permanece junto a la plataforma del hangar de Kaikén.
La transportadora patagonica salió del mercado aerocomercial en Mar2000. En ese momento, sólo volaba con un Metro. Finalmente fue la Resolución 699/2007 (B.O. 12/11/2007 Secretaría de Transporte), la que puso punto final en los papeles a la historia de Kaiken y sus aviones: "Retírase la autorización oportunamente otorgada a la empresa Kaiken Líneas Aéreas S.A. (ex Valls Líneas Aéreas y Servicios S.R.L.), para explotar servicios de transporte aéreo interno e internacional no regular de pasajeros y carga".
Detalle de los aviones
* cn. 29 de Havilland DHC-7-102 FF. 22Ago80 - N705ZW Air Wisconsin 09Sep80 "705", LN-WFO Wideroe Flyveselskap 28Feb86, C-FTSU de Havilland Canada (Bombardier)14Dic94; LV-PHS 06Dic94; rr.  LV-WJF Kaiken 23Dic94. btz “El Antartico”, almacenado 1998 Río Grande. Desmantelado Jun98.
* cn. 41 de Havilland DHC-7-102 FF. Mar81 - LN-WFE Wideroe Flyveselskap 13Mar81, C-FTAW de Havilland Canada (Bombardier) 09Ago94, LV-WIN Kaiken Nov94 “El Patagonico” almacenado 1998 Río Grande. Desmantelado Jun98.

Agregado de Fernando JARA: Según una fotografía de Esteba Gabriel Brea publicada en el sitio AviationCorner, el 31Jul2011, la cabina del DHC-7 fue remitida a un predio en la localidad bonaerense de Junin - BA. Enlace a la imagen.

Notas y agradecimientos: Hugo Franchi - Carlos García (Río Gallegos), Arturo Ay, Jorge Ricardes, Fernando Jara.