09 diciembre 2009

Hace 50 años llegaban los Britannias

Transcontinental SA. surgió en Argentina como una empresa aérea privada en Mar57, provista de aeronaves Curtiss C-46. La empresa vino a romper la hegemonía que monopolio de Aerolíneas Argentinas suponía. La compañía operó desde Buenos Aires a los principales destinos de argentinos: Córdoba - Mendoza - Tucumán y Mar del Plata, además de dos rutas internacionales a Montevideo y Punta del Este. Los pasajeros recibían un nivel de confort ligeramente a los servicios de la compañía estatal, ofreciendo cabinas más lujosas, y dos azafatas en lugar de un sólo tripulante de cabina, manteniendo las mismas tarifas. Crónicas de la época manifestaban que la atención prestada a los pasajeros eran comparables con servicios de primera clase en Europa y América del Norte. Los inversionistas de Transcontinental, manifestaban estar convencidos que la aviación comercial de la Argentina; iba a estar en el futuro dominado por las empresas privadas. Pero se equivocaron por no tener en cuenta las eventuallidades político - economicas que se desarrollarían en un país donde la palabra competencia es casi un insulto.
Para Abr58, la aerolínea anunciaba los vuelos de larga distancia internacional, tras la recepción de tres L.1049H. Los mismos serían utilizados entre Buenos Aires y los EE.UU. La empresa no proyectaba otra cosa que grandes éxitos y para 1961, preveía incorporar aviones Convair 880, promocionados como "Aviones a chorro". Trancontinental había refrendado un acuerdo con California Eastern Airlines (CEA), por el cual la firma americana se hacía de un 25% de participación en la transportadora argentina, brindando asistencia en tareas de mantenimiento y logística, en el exterior, como también en el suministro de los Constellations.
El 20Jun58 arribó a Buenos Aires un avión Bristol Britannia. La máquina procedía desde Nueva York y Miami. La finalidad de este viaje era la de presentar el modelo ante las autoridades de Aerolíneas Argentinas. La aeronave poseía esquema de la empresa Cubana de aviación y registro G-ANCD,  y era tripulado por el jefe de pilotos de la constructora británica, el Comandante de la RAF Walter Gibb. Además arribó una importante comitiva de la empresa constructora.  Cita la prensa de la época, que en Buenos Aires utilizó la pista del Aeroparque Metropolitano de 1.700 metros, realizando varios vuelos de demostración entre Ezeiza y la aeroestación citada.  La visita de la aeronave en Argentina duró cuatro días,  y tras su paso partió con destino a San Pablo, para realizar una demostración ante las autoridades de la empresa Aerovías REAL.  También existen reportes de haber promocionado la aeronave mediante vuelos de Canadian Pacific utilizado para realizar el primer vuelo la aeronave CF-CZA bautizada "Express of Buenos Aires". 

El 24Ago59 Transcontinental cerró la compra de dos Bristol Britannia 305. La noticia en medios británicos señalaba que se elevaba la cartera de pedidos del Britannia a 78 unidades. Pero en realidad no incrementaron la línea de producción, ya que se trataba de dos unidades de un total de cinco originalmente construidas para BOAC (British Overseas Airways Corporation), y cedidas en favor de Northeast Airlines . Esta medida de parte de BOAC, pretendía favorecer la exportación de un producto británico. La empresa americana, radicada en Bostón canceló su pedido en Sep57 debido a los retrasos en la entrega. El pedido de Northeast contemplaba la entrega total de los cinco aparatos para Oct57. 
Transcontinental utilizaría los Britannias en la ruta Buenos Aires - Nueva York. en reemplazo de los L.1049H, y a la espera de sus cuatro Convair 880. Vale citar que los Constellation fueron devueltos a la empresa CEA en Ene60. Tras la desactivacción de los Connies la empresa americana  retuvo un 5% del capital accionario. Mientras que con la suma de los turbo ingleses el transportista argentino se convirtió en el tercer operador de Britannias América Latina, detrás de Aeronaves de México y Cubana de Aviación.

El Bristol Britannia 312F LV-PNJ  partió de Heathrow el 09Oct59 en vuelo ferry rumbo a Argentina. Mientras que el  LV-PPJ, ex G-ANCF  fue entregado via Dakar el 10Dic59.
Los primeros analisis de operación marcaban que el de ocupación por asiento en el Britannia para Ene60 fue de 46,2 por ciento, claramente superiores en comparación con las cifras de Ene59, cuando estaban operando los L.1049, con un 38,2 por ciento. La configuración interna del Britannia era de 104 asientos contra 92 del Constellation.
Transcontinental seguía en expansión y dispuso tres frecuencias semanales entre Buenos Aires y Santiago con los Bristol Britannia según se informó en Nov60.
Durante algún tiempo, el mantenimiento mayor de las máquinas inglesas se llevaba a cabo en Inglaterra, prueba de ello, en la revista Air Pictorial de Ene61, se citaba que el 18Nov60 había partido de Londres el Bristol LV-GJC perteneciente a la empresa Transcontinental, tras ser sometido a un over haul realizado en Filton. 
Pero un duro revés en la economía hizo que Transcontinental cesara abruptamente sus actividades en Oct61. Parte de la flota doméstica fue transferida a Austral juntamente con algunas rutas. En May62, la firma Bristol, propuso a Austral, el alquiler de los dos Britannias. Esta posibilidad sufrió una fuerte oposición de Aerolíneas Argentinas.
En Jun62 se daban cuenta de los problemas financieros que hicieron caer a la empresa. El Banco Industrial exigía a Transcontinental el pago del crédito por £ 1.557.530 otorgado oportunamente para la adquisición de los Britannia. El Banco afirmaba que Transcontinental poseía hipotecada una aeronave por parte de la empresa americana CEA y al mismo tiempo por el banco. Para ese entonces el Banco había realizado un pedido de embargo sobre la flota en la justicia argentina.
En 1963 British Eagle adquirió los dos Britannia que pertenecieran a Transcontinental. Uno de los aviones había estado en almacenado en Nueva York por casi un año confiscado por las autoridades, mientras que la otra había permanecido aun más tiempo en Buenos Aires. Tras la transacción se inició una conversión de las células a la versión carguera. La primera se inició en la base de Eagle en Londres Heathrow el 20Ene64. La tarea fundamental era la  colocación de puertas laterales.

Los Britannia 308s habían realizado muy pocas horas de vuelo. 5.600 en el caso de G-ANCF ex LV-GJB, y sólo 4.337 en el caso de G-ANCG ex LV-GJC. A pesar de permanecido por un año a la intemperie, el 'CF se encontraba prácticamente libre de la corrosión, mientras que el CG presentaba signos de corrosión moderada. British Eagle realizó una revisión completa al CF, dejando todos los componentes y equipos a cero hora, con un costo de £ 150.000. Tan sólo 24 horas después de recibir certificación de las autoridades aeronáuticas el G-ANCF se encontraba en camino a Australia realizado su primer vuelo contratado por el Ministerio de Defensa Británico. Los trabajos de recuperación de segundo Britannia comenzaron en breve y culminaron en Oct64.
La vida operativa entre ambos aviones fue casi un calco, pero en 1967 se estrelló el G-ANGG, mientras que el otro, hoy en día más conocido como "Charlie Fox" deambuló por distintos operadores de carga, y actualmente está siendo restaurado para su exhibición. - Ver detalle del "CF" - .

Detalle de las aeronaves
* cn. 12922 Bristol Britannia 305 FF. 19Nov58 - BOAC ntu, Capital Airlines ntu, N6597 Northeast Airlines “797” ntu, G-ANCF Bristol Aircraft ltd, rr G-18-4 Nov58 convertido Sr 308 20Oct59, rr G-14-1 Oct59, LV-PPJ Transcontinental 10Dic59 LV-GJB Transcontinental Dec59, almacenado Ezeiza Nov61, G-ANCF British Eagle International Airlines 16Ene64 "New Frontier", nn. “Resolution”, British Eagle (Liverpool) 13Nov64, British Eagle International Airlines 05Jul67, convertido Sr.308F, Monarch Airlines 08Dic68, 5Y-AZP African Cargo Airways 09Feb76 li, Invicta International 14Jul76 li, Monarch Airlines 07Ene77, G-ANCF Invicta International 10Ene77, desprogramado, desmantelado Manston, Kent. Fuselaje preservado con el fin de ser reconstruido en el Museo de Brookland, Inglaterra.
* cn. 12923 Bristol Britannia 308 FF. 20Nov59 - BOAC ntu, Capital Airlines ntu, N6598C Northeast Airlines “798” ntu, G-ANGG Bristol Aircraft Ltd. 03Ene58 reg, convertido Srs 308 Dic59, LV-PPL Transcontinental 17Dic59, LV-GJC Transcontinental Dec59, radiado del servicio Idlewilde, NY. Oct61, British Eagle International Airlines 23Feb64, G-ANGG rr 06Abr64 "Trojan", convertido Sr 308F 1964, rn. “Enterprises”, British Eagle (Liverpool), 13Nov64, Se estrelló durante un aterrizaje de emergencia en Manston, Kent, UK el 20Abr67.