10 junio 2010

Las giras del Herald
y la visita del Duque.

A mediados los ´50, la empresa británica Handley Page Aircraft Company desarrolló un avión de alcance regional, con la idea poco original de reemplazar al venerable Douglas DC-3. El modelo, originalmente fue dado a conocer como el HPR-3 Herald, habiendo emanado de la oficina de diseño de Handley Page Limited, provisto de cuatro motores a pistón, pero cayendo en desgracia en el seno de un mercado que demandaba aeronaves propulsadas por turbohélices. Por tal motivo, contra el reloj debió ser reconfigurado. A raíz del retraso que que generó en la modificación del modelo británico, el Herald llegó tarde y tuvo que afrontar mucha competencia, principalmente con los modelos de la Fokker -F-27-, y el Avro HS-748 de la Hawker Siddley -ambos propulsados por los motores Dart de Rolls Royce, circunstancias que prácticamente signaron la suerte del modelo británico.
Aun así el fabricante británico no claudicó y emprendió distintas acciones a fin de colocar su producto. En Feb60 se conocía la posibilidad de que el modelo Handley Page Dart Herald realizara una amplia gira promocional, la cuarta desde el primer vuelo del modelo. En esta ocasión, se contemplaba que la misma estuviera a cargo de la aeronave G-APWA. Se trataba del tercer Herald construido y primero de la serie de producción.
La gira internacional cubrió países de África y América del Sur, logrando un total 30.000 millas a lo largo de la gira, que abarcó desde el 16Mar60 hasta el 24May60. Iniciada la gira, se realizaron pruebas en Accra y Lagos durante los días de marzo. El cruce del Atlántico con destino a América del Sur se llevó a cabo recién el 03Abr60, y para tal fin se le colocaron a la máquina tanques auxiliares de combustible. Desde el arribo a las costas brasileras se realizaron escalas y demostraciones en Río de Janeiro, Sao Paulo, Porto Alegre, Buenos Aires y Montevideo. Este periplo demandó todo el mes de Abr60 y gran parte de May60. El ritmo de la gira demostró ser bastante lento (seis días en Lagos, 16 días en Río de Janeiro, 12 días en Sao Paulo). Las explicaciones que esgrimieron los directivos ingleses eran que tenían por ganar la confianza de las compañías que habían manifestado interés en el avión. La aeronave expuesta era piloteada por el capitán R. Shilton. Durante su paso por Fortaleza -Brasil-, la aeronave fue utilizada para el transporte de suministros y provisiones, a fin de ayudar en las inundaciones naturales que provocaron estragos en el norte brasilero. Vale aclarar que el Herald voló en condiciones desfavorables con todo éxito.
A su paso por Argentina, el 15May60, el G-APWA realizó un vuelo de demostración desde Buenos Aires a Curuzú Cuatiá, y posteriormente a Paso de los Libres y Santa Fe, regresando a Buenos Aires. La demostración fue realizada exclusivamente para Aerolíneas Argentinas. A bordo de la máquina viajó en dicha oportunidad el Brigadier Miguel Moragues. Como dato saliente, a la partida del aeropuerto Sauce Viejo, la máquina con una configuración para 47 pasajeros realizó un despegue con un sólo motor.
La etapa más larga a lo largo de la gira fue la que se cubrió desde Lima a La Paz, con un total de 4 horas de vuelo y 9 minutos, mientras que la más corta fue en Lima, Perú, desde el aeropuerto Jorge Chavez hacia el aeropuerto de Umin.

Segunda visita

Dos años después el Herald seguía pugnando por un lugar en el mercado. Así surgió una segunda ronda de promoción, en esta ocasión con dos aeronaves (G-APWA y G-APWC), ambas maquinas lucían insignias de British European Airways.
La aeronave, G-APWC, partió desde Jamaica el 11Ene62, al mando del piloto de pruebas jefe de la Handley Page, H. Hazelden. Posteriormente la nave pasó al mando del capitán William J. Johnson, Gerente de Formación de pilotos de BEA. Dando comienzo a los 20.000 kilómetros, sobre América del Sur.
Entre los miembros que componían las tripulaciones de la gira a través de Sudamérica, se encontraba el duque de Edimburgo. El miembro de la familia real no realizó el cruce del Atlántico a bordo de los Herald. Él partió desde Lóndres el 14Ene62 con destino a Kingston, Jamaica, a bordo de un Boeing 707 de la BOAC. La presencia del Duque tenía como objeto emprender una gira por América del Sur de 58000 kilómetros por 11 países de lengua hispana. La tripulación de los Heralds, además de contar con la presencia real, estaba compuesta por dos capitanes de BEA, dos pilotos de la empresa constructora, un primer oficial, y tripulantes de cabina encargados de catering.
El segundo Herald, G-APWA, despegó desde Puerto España, Trinidad, con destino a Georgetown el 09Feb62. Hasta allí la máquina había sido comandada sobre el Atlántico por un equipo de BEA al mando del capitán Stanley J. Nicolle. El mismo día, el avión decoló desde el aeropuerto de Mackenzie, de Georgetown, Guayana, comandado por el Duque de Edimburgo.
Cada escala contemplaba visitas protocolares, y encuentros de interés para la Corona Británica, durante su estancia en Guyana el duque- de Edimburgo presenció una carrera de mulas, en Port Mouranjt pueblo natal del jefe del gobierno local: Chedd Jagan. Desde Port Mourant, se trasladó al aeropuerto abordo de un helicóptero militar. Fue recibido por autoridades locales y del pueblo con gran entusiasmo. El Herald "Real" que abordó "Felipe de Mountbatten", con una tripulación adicional de la BEA a cargo del capitán WJ Johnson, no obstante la mayor parte de las horas de vuelo, corrieron al mando Duque. El siguiente destino sería Venezuela. El sábado 10Feb62 el Duque se entrevistó con el presidente Betancourt de Venezuela tras arribar piloteando el Herald al aeropuerto de Maiquetía. El 14Feb62 partió con destino a Bogotá. La gira prosiguió por Perú y Ecuador, y el 02Mar62, el Herald, al mando del Duque despegó desde el aeropuerto más alto del mundo, en La Paz, capital de Bolivia a 13500 pies. El Herald hasta ese momento era uno de los pocos turbohélices de pasajeros que había operado desde El Alto. El Handley Page había realizado una visita a La Paz en en la gira previa de 1960. El hecho pretendía reafirmar las capacidades del avión con una prueba tan rigurosas como la de operar desde las escarpadas geografías del altiplano. Por otro lado Lloyd Aéreo Boliviano había mostrado cierto interés sobre el modelo inglés. Incluso circuló en medios de información, que LAB había colocado una orden por cinco aparatos más dos aeronaves opcionales con la finalidad de reemplazar al DC-3. Circunstancia que en el tiempo no prosperó. La demostración prosiguió hacia el sur, tras pasar por Chile arribó a Argentina, el 22Mar62, a su llegada, el Duque debió manifestar que su visita no revestía carácter político, dado los sucesos que se vivían en el país. - por entonces el gobierno de Arturo Frondizi estaba tan sólo hilvanado en el deseo de pocos, y se avizoraba una pronta salida del poder a manos de militares y con la confabulación de numerosos sectores civiles, entre ellas el peronismo -. El miembro de la familia real inglesa poseía una amplia agenda con distintas actividades. Dicho sea de paso, el 24Mar, tras un acto realizado en la plaza San Martín de Buenos Aires, un grupo de peronistas atacó a huevazos el auto que conducía a Felipe de Edimburgo. El 25Mar, el primer mandatario argentina, aprovecho la presencia del Duque, solicitando una mediación con las Fuerzas Armadas, mientras el general Pedro Eugenio Aramburu exigía en carta pública la renuncia de Frondizi. El Herald estaba reposando en la loza del Aeroparque a la espera de una rápida salida real y así fuera necesario.
Según la publicación The Sunday Times, el gobierno laborista de Harold McMillan, manifestaba que que la vida de Felipe se encontraba en peligro, existían algunos rumores que Londres intentaba brindar un tibio respaldo al gobierno del presidente Frondizi. El mismo periódico británico manifiesta que el príncipe Felipe tuvo que huir de la Argentina el 29Abr62 luego de que el gobierno del Frondizi finalmente sucumbiera. Desde el inicio la visita había estado enmarcada en un sinfín de escraches: Una cena oficial en honor al príncipe Felipe el día de su llegada fue interrumpida por informes de una revuelta militar y el auto en el que se trasladaba el príncipe fue blanco de estudiantes porteños que le tiraron huevos. Dos días antes del golpe, en plena gira real, desde el Reino Unido se envió otro mensaje en que recomendaba que, aunque la situación interna es delicada, el duque debe proceder según lo planeado.
A Felipe de Mountbatten se le solicitó que se marchara inmediatamente de la Argentina. Oficialmente se dijo que la decisión de interrumpir la gira se basaba en la sugerencia enfática por parte del ministro de Relaciones Exteriores argentino que manifestó que la revuelta parecería que va a desestabilizar la ley, y el orden.
El Duque abandonó Argentina el 30Mar, con destino a Uruguay. Al momento de la repentina partida, se hallaba alojado en un rancho de Lobos, provincia de Buenos Aires donde practico Polo. Tras la partida, se realizó una pequeña escala en Montevideo y seguidamente partió con destino a Curitiba. El 01Abr62, el Duque arribó a Río de Janeiro. El 02Abr visitaría Salvador. Alojándose en la embajada inglesa.
A lo largo de toda la gira, el vuelo más largo fue el segmento de 850 millas entre Belem (Brasil) y Georgetown (Guyana Británica) realizado el 02Abr62, un vuelo que demandó 4 horas 40 minutos. Finalmente al cierre de la gira el duque de Edimburgo, voló de regreso a Georgetown y ya desprovisto de su Herald visitó distintas dependencias británicas por regresando al viejo continente a bordo de un Britannia de la BOAC el 06Abr.
En el marco de la demostración el Herald G-APWA voló 126 horas y 46 minutos en su gira por Sudamérica, de las cuales 99 de ellas fue comandado por el Príncipe Felipe. El tour demandó 34 días visitando 40 aeropuertos. En la historia, el éxito del modelo inglés no fue notable. La mayor parte de su escasa producción voló dentro del Reino Unido. Un número menor de estos aparatos fue colocado en el exterior, y hacia el final de la vida operativa de estos, algunos ejemplares fueron vendidos a Guatemala y Colombia. Existieron rumores que en el transcurso de 1972, que la Aviación Naval Argentina deseaba adquirir al menos tres Heralds con el fin de reemplazar a sus veteranos DC-3 y C-47, pero aquella intención fue vetada por el Ministerio de Defensa.

Detalle de las aeronaves utilizadas en las giras
* cn. 149 Handley Page HPR.7 100 - FF. 30Oct59 - G-APWA Jersey Airlines 17May61, Handley Page Oct61, British European Airways 20Ene62, Handley Page Abr62, Autair International Airways Abr63, Handley Page Ago63, Royal Malaysiam Air Force 31Ago63, Handley Page Ene64, PP-ASV SADIA 20Feb64, G-APWA Handley Page 24Oct65, British Midland Airways 14Abr66, Handley Page Sep66, PP-SDM SADIA 18Nov66, Transbrasil Jun72, TABA 1975, Transbrasil 1976, G-APWA British Air Ferries 11Ago76 "Mandy Keegan", Touraine Air Transport 03Abr79. British Air Ferries 30Abr79, Touraine Air Transport 05Jun79. British Air Ferries 29Jul79, Touraine Air Transport 03Sep79. British Air Ferries 02Oct79, Touraine Air Transport 08Ene80. British Air Ferries 09Feb80, Nile Valley Aviation Jun80, British Air Ferries Ene81, Air Ecosse 1981, British Air Ferries 1982. Desactivado y almacenado en Southend - Essex 1982. Panavia Air Cargo 01Ene85, General Aviation Spares Feb66 - Desactivado y almacenado en Southend - Essex. Preservado en Woodley, Berkshire Mar93.
* cn. 151 Handley Page HPR.7 101 - FF. 23Nov61 - G-APWC Jersey Airlines Dic61, Handley Page Dic61, British European Airways 05Ene62, Autair International Airways 28Nov66, Court Line Aviation nn. 01Ene70, HK-715 La Urraca 26Oct70 "Bochica". La aeronave resultó dañada al realizar una aterrizaje sobre el pasto el 22Jun75 en Villavicencio, tras una falla en una de sus plantas de poder. Los restos del fuselaje fueron desmantelados en Oct82.