11/08/2012

Los primeros Flagship del LAB

La flota de Lloyd Aéreo Boliviano para fines de los años 50 estaba conformada por una numerosa cantidad de infaltables Douglas DC-3, seis Boeing B-17 -ver Las Fortalezas Bolivianas- y dos DC-4 (CP-609 y CP-610) -ver Los DC-4 del LAB-. Estos últimos se establecían como los mayores exponentes de la línea de vuelo. Los aviones fueron ingresados al servicio desde Mar55, y a partir de los cuales se establecieron servicios a los países vecinos desde 1957. Asunción del Paraguay recién desde el 28Ene58 y a Ezeiza sin escalas a partir del 02Jul59. La convulsionada república boliviana expuso a uno de esto aparatos a un hecho delictivo aeronáutico. -ver Salto a Salta-.
La empresa boliviana contaba con la participación de la compañía americana Panagra. Pero en el tiempo fue retirando su intervención, produciéndose que la economía de LAB se resintiera. En la década del ‘50 se establecieron servicios de cabotaje en cooperación con la empresa Cruzeiro do Sul, en sus destinos a Brasil desde 1954. Por su parte se extendió la ruta hacia Arica, Chile, con equipos del LAB. Un servicio a Asunción del Paraguay se implementó en 1958. Pero se iniciaba una nueva década y era notoria la falta de una renovación del equipo de vuelo. Entre las muchas opciones que al LAB se ofrecían para modernizar su flota, en 1959 se llevó a cabo una demostración especial del modelo inglés Handley Page Herald en territorio boliviano -ver Las giras del Herald y la visita del Duque-.
-Publicidad de American Airlines en 1951-
La elección recayó sobre los aviones Douglas DC-6, procedentes de American Airlines. Consecuentemente, los Douglas DC-4, quedarían relegados principalmente a cubrir destinos internos entre las principales ciudades. 
LAB llegarías a sumar cuatro DC-6, todos ellos procedentes de American Airlines, la empresa del norte llegó a contar en su flota 89 de estas máquinas en sus distintas variantes. Las aeronaves de la compañía americana estaban bautizadas y a su nombre les precedía el apelativo "Flagship". Otra particularidad del Douglas DC-6, es que se convirtió en el primer avión presurizado de LAB.  En las publicidades de la época se destacaban "Modernos DC-6B, con cabina altimática y radar".
Sus interiores posibilitaban albergar 70 pasajeros, claramente más ventajoso que los modestos 56 que ofrecían los DC-4.
El primero de estos ejemplares arribó a las tierras de Altiplano en Dic60. Rápidamente se introdujeron las aeronaves en los destinos internacionales de mayor demanda, sobre todo tras la pérdida del Douglas DC-4 CP-609 el día 02May60. Desde Mar61 se implementaron servicios hacia Lima, Perú. Y desde el 15Mar61 se reemplazó al único Skymaster sobreviviente en todas las frecuencias entre Cochabamba y Buenos Aires. Previamente se había recurrido al alquiler del DC-4 CP-682 por espacio de dos años. (cn. 27249. Este ejemplar posteriormente sería transformado en ATL-98 Carvair). 
El esquema que lucieron los DC-6, era bastante simple, blanco en sobre la parte superior del fuselaje, y metal en la zona ventral, dividido por dos pequeñas líneas en azul claro y rojo a lo largo. Por detrás de la cabina y a modo de antifaz se observaban un par de líneas gruesas repetían los colores de los cheatlines, enmarcando las siglas de la empresa. Sobre el timón imperaba el cóndor andino con el pabellón boliviano. Los títulos se presentaban en color rojo.
En May62, se registraban los siguientes servicios en el itinerario del Lloyd Aéreo Boliviano:
- LB902 (Martes) Arica - La Paz - Cochabamba.
- LB905 (Viernes) Arica - La Paz - Cochabamba.
- LB951 (Lunes) La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
- LB953 (Miércoles) Lima - La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
- LB955 (Viernes) Lima - La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra - Buenos Aires.
Era evidente la importancia que la empresa boliviana le asignó desde siempre al eje de las ciudades La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
Casi un año después se sumó el segundo ejemplar, CP-707. Lamentablemente, este aparato pronto se perdió el 15Mar63 tras impactar contra el cerro Chachacomani en cercanías del volcán peruano Tacora. La aeronave realizaba un vuelo regular entre Arica y La Paz (LB915), y como consecuencia del accidente los 39 ocupantes perdieron su vida. Cuatro meses después se incorporó un nuevo Flagship, identificado como CP-715. Este aparato llegaría hasta el final de la carrera operativa de los DC-6 con LAB.

En 1963, se diagramó un vuelo directo a San Pablo, Brasil utilizando estos equipos. Mientras que a partir del 01Feb64, la 
ruta se anunciaba como La Paz - Cochabamba - Santa Cruz - San Pablo. No obstante la flota de LAB limitaba las operaciones internacionales al área sudamericana por mucho tiempo.
Para reforzar los servicios durante Ene64 se alquiló la aeronave CP-740, (ex N90760 Flagship Detroit), que tiempo más tarde sería adquirida formalmente el día 02Mar65. En el orden interno mientras tanto, se sumaron los Fairchild F-27 con capacidad para 36 pasajeros a partir de ese mismo año.
A partir de Jul64, el Lloyd Aéreo Boliviano había asignado a los DC-6 algunas rutas del interior boliviano:
- LB831 (Lunes) Cochabamba - Trinidad - Riberalta - Guayamerin.
- LB833 (Martes) La Paz - Trinidad.

En Dic65, se registraban los siguientes servicios en el itinerario del Lloyd Aéreo Boliviano:
- LB851 (Lunes) La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra - Buenos Aires.
- LB853 (Miércoles) Lima - La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra - San Pablo.
- LB855 (Viernes) Lima - La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra - Salta.
- LB856 (Sábado) Lima - La Paz.
- LB902 (Diario) La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
- LB904 (Sábado) La Paz - Cochabamba.

-El DC-6 del LAB, en oportunidad de trasladar a la selección de fútbol campeona en 1963-

El última programación de vuelos de los DC-6 con el LAB datan de Dic68, para ese momento, l
a mayoría de la empresas de la región ya habían entrado en la era jet. Ante la imposibilidad económica de hacerse de una aeronave a reacción en corto tiempo, se estudió la posibilidad de sumar un turbohélice. En este caso un Lockheed L-188 Electra  con capacidad para 77 pasajeros que se había sumado en  Ago68.

En Dic68, se registraban los siguientes servicios en el itinerario del Lloyd Aéreo Boliviano:
- LB901 (Lunes)  La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
- LB902 (Martes)  La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
- LB903 (Miércoles)  La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
- LB904 (Jueves)  La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
- LB905 (Viernes)  La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
- LB906 (Sábado)  Santa Cruz de la Sierra - Trinidad.
- LB912 (Martes)  La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
- LB913 (Miércoles)  La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
- LB914 (Jueves)  La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
- LB915 (Viernes)  La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
- LB916 (Sábado)  La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.
- LB911 (Lunes)  La Paz - Cochabamba.
- LB984 (Jueves)  Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra - Trinidad.
- LB985 (Viernes)  La Paz - Trinidad.
- LB986 (Sábado)  Arica - La Paz - Cochabamba - Santa Cruz de la Sierra.

Los DC-6 del LAB nunca llegaron a operar más de dos aparatos juntos. El 26Sep69 el DC-6 CP-698 se estrelló en una de las laderas del monte Choquetanga -176 kilómetros al SE de La Paz-, mientras volaba desde Santa Cruz de la Sierra a La Paz. Desgraciadamente no hubo sobrevivientes. Ese año, los dirigentes de la Asociación de Fútbol declaró campeón de honor al The Strongest, dada la desaparición física de 16 integrantes de su primer plantel y el entrenador, que se hallaban entre los 74 ocupantes de la nave.
En 1970, Lloyd Aéreo Boliviano entró a la era del reactor, adquiriendo su primer Boeing 727. A partir de entonces, LAB comenzó a volar a destinos en Sudamérica y Estados Unidos, además paulatinamente creció su flota. De esta manera los DC-6 quedaron como back up de las operaciones por un tiempo y no figuraban oficialmente en el diagrama de rutas. En tal caso permanecieron almacenados. A inicios de 1974 ambos Douglas DC-6 fueron transferidos a las filas de la Fuerza Aérea Boliviana. En el caso del CP-740, nunca recibió identificación del arma, debido a que fue utilizado como fuente de repuestos. De hecho fue observado en el aeropuerto de La Paz entre Mar92 y Sep94 sin motores y con vestigios de sus antiguos colores de LAB. En el tiempo, esta aeronave fue registrada como CP-2291 por la empresa Air Beni, con el fin de utilizarla en el transporte de cargas. Desgraciadamente el 12Oct99 el fuselaje se destruyó a causa de un incendio mientras recibía tareas de mantenimiento para recuperarla al servicio.

Detalle de las aeronaves:
* cn. 43273/191 Douglas DC-6B - N90761 American Airlines "Flagship Virginia" 07Jul51; "Flagship Richmond" Dic53; CP-698 Lloyd Aéreo Boliviano 15Dic60. Accidentado en Viloco a 176 km al este de la Paz el 26Set69.
* cn. 43547/204 Douglas DC-6B - N90764 American Airlines 09Nov51; Flt.764 "Flagship Cincinnati"; HB-IBC Swissair  16Jun58 "Uri", N90764 American Airlines ret. Sep61; CP-707 Lloyd Aéreo Boliviano 09Nov61 - Accidentado  contra el cerro Chachacomani , Perú.
43543/210 Douglas DC-6B - N90765 American Airlines 26Nov51 "Flagship Maryland";  "Flagship Baltimore" Dic53; CP-715 Lloyd Aéreo Boliviano 24Jul63; TAM-63 Fuerza Aérea Boliviana / TAM  1974  - Desactivado en 1980, La Paz.
* cn. 43272/190 Douglas DC-6B - N90760 American Airlines 01Jul51 Flt. 760 "Flagship Michigan", rn. "Flagship Detroit" Dic53. CP-740 Lloyd Aéreo Boliviano 08En64. Fuerza Aérea Boliviana / TAM s/registro - como fuente de repuestos- 1974; CP-2291 Air Beni 1997 destruido por fuego en La Paz 12Oct99.